L’œil indien dans le ciel

L’Inde a lancé mercredi son plus vif et le plus pénétrant “œil dans le ciel”, du Centre Spatial Satish Dhawan sur la côte orientale. Le satellite indien de cartographie et d’imagerie de pointe Cartosat-3, de troisième génération, a été monté en orbite polaire héliosynchrone un peu plus de 17 minutes après son lancement à bord du PSLV-C47, lanceur de satellites polaires de l’ISRO, lors de son 49e vol. Cartosat-3 est le satellite civil de la plus haute résolution mis en orbite par l’ISRO. Le PSLV-C47 utilisé pour le lancement était la version la plus puissante du PSLV, qui utilisait six boosters à sangle. La fusée a également transporté 13 nano satellites de deux clients américains dans le cadre d’un accord commercial avec New Space India Limited (NSIL) du département indien de l’Espace. Les nano satellites ont été libérés de manière séquentielle après l’insertion de Cartosat-3 dans l’orbite prévue de 509 km.

Jusqu’à présent, l’ISRO, l’organisation indienne de recherche spatiale, a mis sur orbite huit Cartosats depuis mai 2005 – un Cartosat-1 et sept de la série Cartosat-2. Les données de la plupart d’entre eux, en particulier les quatre derniers de la série Cartosat-2, lancés de manière relativement rapide au cours des trois dernières années, sont exclusivement utilisés par les forces armées. Pesant 1 625 kilogrammes, Cartosat-3 représente plus du double de la masse des huit précédents de sa catégorie. De nombreuses nouvelles technologies ont été développées et intégrées, telles qu’une caméra extrêmement agile ou flexible; transmission de données à haute vitesse, système informatique avancé et nouvelle électronique de puissance.

Cartosat-3 est le neuvième de la série de satellites d’observation de la Terre Cartosat et inaugure la troisième génération de satellites «d’imagerie optique» à haute résolution permettant des activités de cartographie ou de cartographie précises. Il peut également être utilisé pour la surveillance le long de nos frontières. Cartosat-3 offre la résolution la plus élevée de tout satellite d’observation de la Terre actuellement en orbite. Avec une résolution au sol de 25 centimètres, il est meilleur que celui de WorldView-3, un satellite appartenant à la société américaine Maxar, qui avait jusqu’à présent la meilleure résolution au sol de 31 centimètres. Cela signifie que Cartosat-3 peut prendre un objet d’une taille minimale de 25 centimètres sur une hauteur d’environ 500 kilomètres. Les quatre derniers satellites de la série Cartosat-2 – 2C, 2D, 2E et 2F – avaient une résolution de 65 centimètres.

Parmi les 13 nano satellites, on compte un satellite nommé MESHBED, dont l’objectif de mission est le banc d’essai de communication, et 12 nano satellites FLOCK-4P ayant pour objectif l’observation de la Terre.

Selon l’ISRO, «Les images des satellites de la série Cartosat sont utiles pour les applications cartographiques, les applications urbaines et rurales, la planification des infrastructures, l’utilisation et la régulation des terres côtières, la gestion des services publics tels que la surveillance des réseaux routiers, les réseaux de distribution d’eau, la création de cartes d’utilisation des terres, entre autres. “

Une caractéristique importante de la mission Cartosat-3 est la participation étroite du secteur privé à l’assemblage, l’intégration et les tests de satellites. L’ISRO a déclaré qu’il espérait que cela ouvrirait la voie au développement de satellites de bout en bout par le secteur privé. Actuellement, l’agence a pour objectif de développer 12 à 18 satellites par an; des rapports ont indiqué que les fournisseurs retenus travailleraient ensemble à 27 satellites sur les 36 satellites ou plus, projetés par l’ISRO au cours des trois prochaines années.

Le succès de mercredi a une nouvelle fois démontré la grande fiabilité de la fusée PSLV, devenue la bête de somme de l’ISRO. Jusqu’à présent, sur 49 lancements, la fusée n’a connu que deux échecs: son premier vol de développement s’est terminé sans succès en 1993. En septembre 2017, le PSLV a fonctionné parfaitement et le vol s’est déroulé sans accroc, mais l’IRNSS-1H le satellite n’a pas pu être libéré sur l’orbite après l’ouverture du bouclier thermique du PSLV-C39 avant d’atteindre l’orbite. Le PSLV a également été utilisé pour lancer Chandrayaan-1, la première mission indienne sur la Lune et la mission Mars Orbiter sur le Mars.

L’ISRO se prépare maintenant à envoyer les premiers Indiens du sol indien dans l’espace. Le premier équipage indien doit être envoyé sur une orbite terrestre basse avant le 75e anniversaire de l’indépendance du pays, en 2022. Ayant l’histoire d’une série de succès, l’ISRO peut espérer y parvenir.

Texte de BIMAN BASU, commentateur scientifique principal

Traduction : SAVITA P.TANEJA, Responsable du service français d’ESD, AIR.